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Ero un bullo, intellettualmente, comunque. Come studente, mi sono ritrovato spesso seduto durante le lezioni in cui sospettavo che l’insegnante non sapesse davvero di cosa stessero parlando. Quindi volevo saltare: litigare, esaminare a fondo, evidenziare difetti logici, ed essere generalmente un odioso tafano, proprio come il mio idolo d’infanzia,  Socrate.

Ma come tutti i bulli, non ero cattivo semplicemente per essere cattivo; Ero stato cattivo perché sembrava soddisfare un bisogno in me. Mi ha fatto sentire potente e intelligente in un ambiente in cui ero spesso sotto stimolato, sfidato e annoiato.

Proprio come il bullo del parco giochi che apprende che prendersi cura dei bambini piccoli lo fa sentire grande e forte dopo una notte di maltrattamenti a casa, ho inconsciamente imparato che essere ipercritico e critico mi ha fatto sentire intelligente dopo ore di noia in classe e delusione accademica .

Ovviamente, questo atteggiamento generale di giudizio non mi ha conquistato molti amici tra i miei professori. E giustamente …

La differenza tra giudicare ed essere giudicante

A quel tempo, ho razionalizzato il mio giudizio con una discussione simile a questa: “La verità è ciò che conta di più, specialmente a scuola. Sto solo sottolineando la verità! ”

Ho pensato a me stesso come un giudice spassionato semplicemente a mettere le cose in chiaro. Ma per i miei insegnanti, mi sono imbattuto in un giudizio da coglione. E avevano ragione.

Oltre al fatto che non sapevo quasi quanto pensassi di fare, la mia razionalizzazione non regge per un importante motivo psicologico: i miei motivi erano egoistici e completamente non esaminati. Come i sofisti dei tempi di Socrate, stavo usando l’argomentazione e la logica per qualcosa di diverso dalla ricerca della verità e della conoscenza: soldi per loro, sentimenti migliori per me. E così sono stato giustamente percepito come  giudicante , piuttosto che semplicemente  giudicare .

Ma non è stato solo l’alleviamento della noia e delusione a motivare il mio giudizio. Stava succedendo qualcosa di ancora più psicologicamente insidioso …

Ciò che tutti sbagliamo sulla rabbia

Finora abbiamo stabilito che giudicare è giustamente considerato un comportamento scadente perché – a differenza del giudizio spassionato – è motivato da ragioni egoistiche: nel mio caso, volevo sentirmi meno annoiato. Ma questa è solo metà della storia.

Ho preso l’abitudine di giudicare perché alleviava i sentimenti avversi di noia e delusione: un processo che gli psicologi chiamano  rinforzo negativo . È negativo non in senso buono / cattivo ma negativo nel senso che il comportamento (giudizio) è aumentato a causa di una riduzione di qualcosa di ostile (noia e delusione).

Il rinforzo negativo è abbastanza potente da sostenere molte abitudini. Ma le abitudini più potenti sono sia negativamente che positivamente rafforzate. Il cibo spazzatura e le droghe, per esempio, sono così potenti come le abitudini perché alleviano i sentimenti negativi e aggiungono quelli positivi.

Allo stesso modo, la mia abitudine di giudizio era particolarmente forte perché era anche rinforzata positivamente: oltre all’alleviamento della noia e delusione, provavo anche un gonfiore di sentimenti positivi mentre discutevo ed ero critico. Questa era in parte l’eccitazione – il brivido della caccia intellettuale! – ma di gran lunga la più grande emozione positiva che ho provato in queste situazioni è stata una buona rabbia retta e antiquata.

Ma perché la rabbia sia un rinforzo positivo, ciò dovrebbe significare che la rabbia è … una cosa positiva ?!

Esattamente.

Una delle idee sbagliate più comuni sulla psicologia umana è l’idea che la rabbia sia un’emozione “negativa”.

Classifichiamo erroneamente la rabbia come negativa perché i risultati che conduce sono spesso negativi: quel commento sarcastico mormoriamo al nostro coniuge dopo una discussione che diventa un punto di risentimento o l’incidente d’auto che subiamo a causa della nostra rabbia su strada e della scarsa capacità di guida . Si noti che in nessuno degli esempi precedenti stiamo effettivamente descrivendo l’emozione della rabbia. Invece, stiamo descrivendo i risultati e i comportamenti che ha preceduto.

Ma solo perché un’esperienza emotiva precede un certo risultato non significa che l’esperienza emotiva corrisponda alla valenza del risultato. Ad esempio, se mi manca di allenarmi per alcuni giorni consecutivi, spesso provo un lieve senso di colpa. Di conseguenza, finisco per andare in palestra. Ma solo perché il risultato comportamentale dell’andare in palestra è stato positivo, ciò non rende il precursore emotivo della colpa una sensazione positiva. Il senso di colpa si sente ancora male anche se occasionalmente precede risultati positivi.

Le emozioni sono definite in modo appropriato da ciò che sono loro stesse, non da ciò che possono o non possono portare al ribasso. Quindi, anche se la rabbia spesso precede risultati molto negativi, la sensazione di rabbia stessa è in realtà abbastanza positiva.

Ma con la rabbia si sente male. Odio essere arrabbiato!

Sei sicuro?

Come proverò a mostrare nella sezione seguente, ci sentiamo davvero positivi quando siamo arrabbiati, anche se una vita sulla confusione di precedenti e il risultato ha confuso la nostra consapevolezza di ciò.

La rabbia è un’emozione positiva.

Lungi da me dirti come ti senti. Tuttavia, vorrei suggerire un piccolo esperimento la prossima volta che ti senti frustrato, infastidito, irritabile, infuriato o qualsiasi altra variante emotiva della rabbia: fermati e chiediti È lo stato reale del sentimento che mi assorbe in piacevole o doloroso?

Penso che scoprirai che, abbastanza spesso, la rabbia stessa sembra abbastanza piacevole quando la districhi dai suoi pensieri e comportamenti circostanti.

Ecco perché: la rabbia è in genere il risultato della seguente valutazione del mondo:  qualcosa non va. Ora, se quella fosse la fine della valutazione, ti aspetteresti di sentirti negativo. Ma nascosto tra le righe della maggior parte delle valutazioni dell’ingiustizia c’è una valutazione implicita della giustizia:  qualcosa non va … e ho ragione!

In altre parole, la valutazione cognitiva che precede la rabbia comporta quasi sempre un’argomentazione sulla falsariga del fatto  che io abbia torto e che io abbia ragione, il  che è decisamente positivo e porta a un’esperienza emotiva proporzionalmente piacevole.

Quando impariamo a fermarci e ad osservarlo attentamente, spesso scopriamo che il vero sentimento di rabbia è un senso di potere, azione, controllo, orgoglio e giustizia. Tutto ciò mi fa sentire molto, molto bene.

Ok, forse la rabbia è positiva. Ma che differenza fa?

Come il famoso tafano Socrate proclamò:

La vita senza ricerca non vale la pena di essere vissuta.

E mentre non sono mai riuscito ad entrare nel percorso della carriera filosofica, ho trovato la mia strada in psicologia, che valorizza quel sentimento tanto quanto i filosofi.

Come psicologo praticante, ogni giorno posso testimoniare come frammenti di pensiero, emozioni, convinzioni e desideri non esaminati facciano ingarbugliare le persone in  ragnatele dolorose di sofferenza emotiva e angoscia . E una visione non esaminata della rabbia è uno dei principali colpevoli.

Ecco due esempi della mia stessa vita su come una teoria della rabbia mal compresa possa essere problematica:

La rabbia è un antidepressivo (con alcuni effetti collaterali potenzialmente cattivi)

Come bullo in classe, polemico, ero incredibilmente inconsapevole della meccanica psicologica che guida il mio comportamento: essere giudicante e eccessivamente polemico mi ha aiutato ad alleviare la noia, la delusione – e, in un certo senso, la profonda tristezza per lo stato della mia istruzione – sostituendo la rabbia come la mia esperienza emotiva dominante in classe.

Il problema era che mi ha portato a conflitti inutili con insegnanti e professori che non hanno apprezzato le mie buffonate. E mentre sono riuscito a superare la mia carriera accademica senza problemi importanti, ci sono stati un paio di telefonate ravvicinate. È una scommessa piuttosto rischiosa per il gusto di intorpidire temporaneamente la sensazione di noia e delusione.

La rabbia è una stampella che ci rende passivi

Oltre agli effetti collaterali espliciti della rabbia non esaminata come antidepressivo, ha anche un costo opportunità implicito.

In economia, il  costo opportunità si  riferisce a tutto ciò che non è possibile acquistare dopo aver investito i propri soldi in un acquisto specifico. Se spendo $ 10 per un hamburger e patatine fritte, non posso spendere quei $ 10 per un autolavaggio, un biglietto per il cinema o altro.

Ma il costo opportunità si applica a qualsiasi modello di investimento. Quando ho investito il mio tempo e la mia energia per discutere con i miei professori, quello era tempo ed energia che non potevo spendere altrove.

Ad esempio, un uso molto migliore e più produttivo del mio tempo e delle mie energie sarebbe stato quello di affrontare la mia noia e la mia delusione frontalmente: invece di criticare i miei professori o la scuola per non aver fatto un lavoro abbastanza buono, avrei potuto pensarmene per studiare e imparare di più per conto mio.

Il mio giudizio argomentativo e tutta la rabbia che stimolava l’ego che mi risultò mi distrasse da una soluzione molto reale al mio problema.

Tutto quello che devi sapere

La maggior parte di noi pensa alla rabbia come un’emozione negativa perché le sue conseguenze spesso lo sono. Ma l’esperienza della rabbia stessa è in realtà positiva, il che significa che funziona come un potente ma sottile rinforzo di comportamenti inutili.

Uno degli “usi” più comuni della rabbia è che serve ad alleviare o distrarre da altri sentimenti avversi come la tristezza o la noia. Visti in questa luce, tendenze inutili come il giudizio e l’ipocrisia iniziano a dare più senso come fattori che guidano un’emozione temporaneamente utile.

Ma la consapevolezza di questo modello di giudizio che porta alla rabbia che serve ad alleviare un’emozione dolorosa come la tristezza è possibile solo quando iniziamo a dare uno sguardo più ravvicinato alla  nostra vita emotiva .

Come avrebbe potuto dire Socrate se fosse finito su un percorso di carriera leggermente diverso:

Non vale la pena vivere la vita emotiva non esaminata.

Autotore: Nick Wignall è uno psicologo clinico e scrittore interessato alla psicologia pratica per una crescita personale significativa. Puoi trovare altri suoi scritti su NickWignall.com .