Un assortimento di ossa di rospo è stato messo nell’offerta del bagno di sudore di Los Sapos.

I bagni di sudore hanno una lunga storia di utilizzo in Mesoamerica. Comunemente utilizzate dalle ostetriche nell’assistenza postpartum e perinatale nelle comunità Maya contemporanee, queste strutture sono viste come figure di nonne, un modello che può essere ricondotto anche a periodi precedenti della storia. Nel sito di Xultun, in Guatemala, un bagno di sudore Maya classico con un’insolita collezione di manufatti ha portato gli archeologi dello Smithsonian Tropical Research Institute (STRI), il Programma di archeologia della Boston University e altre istituzioni collaboratrici a raccogliere nuove prove di queste credenze e un primo esempio delle relative pratiche rituali.

Gli indigeni della Mesoamerica vedono il mondo naturale come un luogo popolato da antenati ed esseri soprannaturali, molti dei quali vivono all’interno di caratteristiche naturali e edifici antichi. Questo è stato certamente il caso dei Maya classici. Risalente al primo periodo classico (250-550 d.C.), il bagno di sudore a Xultun, chiamato Los Sapos, sembra essere stato incarnato da una dea anfibia. Fuori dal bagno di sudore, gli scienziati hanno incontrato una rappresentazione di questa divinità Maya classica poco conosciuta, forse “ix.tzutz.sak”. La dea è raffigurata accovacciata in posizione simile a un rospo con le gambe ornate di iguane e rospi di canna (Rhinella marina).

“Nessun’altra struttura in Mesoamerica – bagno di sudore o altro – assomiglia a questo edificio”, ha detto l’archeologa dello STRI Ashley Sharpe, coautore dello studio. “Sembrerebbe che quando qualcuno entra nella parte anteriore della struttura, stia entrando nella dea anfibia che personificava il bagno di sudore.”

“Sebbene il nome di questa dea rimanga indecifrato, le letture proposte suggeriscono che fosse responsabile dei cicli di gestazione, sia del tempo che della vita umana”, ha detto l’archeologa della Boston University Mary Clarke, autrice principale dello studio. “Il collegamento delle nozioni di nascita a figure rettiliane, tuttavia, non è raro tra i Maya classici in quanto esprimono il verbo ‘alla nascita’ come un glifo della bocca rettiliana rovesciata. Quello che vediamo a Xultun è un esempio in cui questa dea rettiliana, così come le idee e i miti che incarna sono espressi come un luogo fisico “.

I resti di uno scheletro giovanile sono stati recuperati dall’offerta del bagno di sudore, suggerendo una prima comprensione della struttura come luogo di nascita e creazione umana.

Il bagno di sudore Los Sapos è stato una parte attiva della comunità Xultun per circa 300 anni. Intorno al 600 d.C. un individuo adulto fu sepolto all’interno della porta, dopo di che l’intero edificio fu sepolto, anche se i Maya continuarono a vivere a Xultun per diversi secoli. Circa 300 anni dopo, l’edificio sepolto fu rivisitato, la maggior parte dei resti umani rimossi e una nuova e insolita offerta fu presentata alla struttura, tra cui un bambino umano, animali giovani tra cui un cucciolo e uccelli, diversi rospi di canna e iguane completi e numerosi strumenti in pietra e frammenti di ceramica.

Gli oggetti depositati presentavano vari gradi di danno da calore. I Maya hanno acceso un fuoco all’interno della tomba vuota, dove hanno iniziato a porre le loro offerte. Per gli autori, la selezione dei manufatti potrebbe essere stata associata all’identità del bagno di sudore come figura della nonna e alla prima comprensione della struttura come luogo di nascita e creazione umana.

“Gli archeologi Maya spesso trovano concentrazioni di artefatti come queste che erano probabilmente dediche a strutture, ma raramente c’è un legame evidente tra gli oggetti e la struttura”, ha detto Sharpe. “A causa dell’iconografia all’esterno di Los Sapos e perché sappiamo che era un bagno di sudore, abbiamo un raro caso in cui possiamo associare le offerte – un bambino, figurine di donne, rane e iguane – al ruolo la struttura giocata nella comunità “.

Il deposito di Los Sapos suggerisce che il ruolo storico del bagno di sudore a Xultun sia continuato secoli dopo che l’edificio era stato sepolto. Poiché le dee legate ai bagni di sudore nella storia mesoamericana sono descritte come dominanti sulle condizioni per la vita sulla Terra, l’offerta era probabilmente un tentativo di richiedere assistenza alla dea che incarna la struttura di Los Sapos. Questo avrebbe potuto essere un ultimo sforzo per compiacere l’entità soprannaturale e impedire di perdere il controllo delle loro terre, che furono abbandonate subito dopo, intorno al crollo Maya del 900 d.C.

“Questa figura soprannaturale è una feroce incarnazione della Terra”, ha detto Clarke. “Quando è scontenta, può vendicarsi o nascondere le cose di cui le persone hanno bisogno per sopravvivere. L’offerta a Los Sapos è stata sia un tentativo di placare questa dea che un atto di resilienza. Piuttosto che vedere una popolazione soccombere al collasso, li vediamo tentare di farlo negoziare con questa dea per la loro sopravvivenza “.