OAK BROOK, Illinois – Secondo uno studio presentato al meeting annuale della Radiological Society of North America (RSNA), una nuova procedura ambulatoriale offre sollievo duraturo dal dolore ai pazienti che soffrono di artrite da moderata a grave alle articolazioni dell’anca e della spalla. I ricercatori hanno affermato che la procedura potrebbe aiutare a ridurre la dipendenza dagli oppiacei che creano dipendenza.

Le persone con dolore da moderato a grave correlato all’osteoartrite devono affrontare opzioni di trattamento limitate. Approcci comuni come le iniezioni di anestetici e corticosteroidi nelle articolazioni colpite diventano meno efficaci con il progredire e il peggioramento dell’artrite.

“Di solito, nel tempo i pazienti diventano meno sensibili a queste iniezioni”, ha detto Felix M. Gonzalez, MD, del Dipartimento di Radiologia presso la Emory University School of Medicine di Atlanta, in Georgia. “La prima iniezione di corticosteroidi anestetici può fornire sei mesi di sollievo dal dolore, la seconda può durare tre mesi e la terza può durare solo un mese. A poco a poco, il grado di sollievo dal dolore diventa non significativo”.

Senza sollievo dal dolore, i pazienti affrontano la possibilità di un intervento chirurgico di sostituzione articolare. Molti pazienti non sono idonei per un intervento chirurgico per motivi di salute, mentre molti altri scelgono di non sottoporsi a un’operazione così importante. Per quei pazienti, l’unica altra opzione praticabile possono essere gli antidolorifici oppiacei, che comportano il rischio di dipendenza.

Il dott. Gonzalez e colleghi hanno studiato l’applicazione di un nuovo trattamento di radiologia interventistica noto come ablazione a radiofrequenza raffreddata (c-RFA) per ottenere sollievo dal dolore nel contesto dell’artrite degenerativa avanzata. La procedura prevede il posizionamento di aghi dove esistono i principali nervi sensoriali intorno alle articolazioni della spalla e dell’anca. I nervi vengono quindi trattati con una corrente di basso grado nota come radiofrequenza che li “stordisce”, rallentando la trasmissione del dolore al cervello.

Per il nuovo studio, 23 persone con osteoartrite sono state sottoposte a trattamento, di cui 12 con dolore alla spalla e 11 con dolore all’anca che non rispondeva al controllo del dolore antinfiammatorio e alle iniezioni intra-articolari di lidocaina-steroidi. Il trattamento è stato eseguito due o tre settimane dopo che i pazienti hanno ricevuto blocchi nervosi anestetici diagnostici. I pazienti hanno quindi completato i sondaggi per misurare la loro funzione, il range di movimento e il grado di dolore prima e tre mesi dopo le procedure di ablazione.

Non ci sono state complicanze correlate alla procedura e sia il gruppo di dolore all’anca che a quello alla spalla hanno riportato una diminuzione statisticamente significativa del grado di dolore con corrispondente aumento della funzione dinamica dopo il trattamento.

“Nel nostro studio, i risultati sono stati molto impressionanti e promettenti”, ha detto il dottor Gonzalez. “I pazienti con dolore alla spalla hanno avuto una diminuzione del dolore dell’85% e un aumento della funzione di circa il 74%. Nei pazienti con dolore all’anca, c’è stata una riduzione del dolore del 70% e un aumento della funzione di circa il 66%. “

La procedura offre una nuova alternativa per i pazienti che si trovano ad affrontare la prospettiva di un intervento chirurgico. Inoltre, può ridurre il rischio di dipendenza da oppiacei.

“Questa procedura è l’ultima risorsa per i pazienti che non sono in grado di essere fisicamente attivi e possono sviluppare una dipendenza da narcotici”, ha detto il dottor Gonzalez. “Fino a poco tempo, non c’era altra alternativa per il trattamento dei pazienti alla fine della via dell’artrite che non si qualificano per un intervento chirurgico o non sono disposti a sottoporsi a una procedura chirurgica”.

All’incontro annuale della RSNA dello scorso anno, il Dr. Gonzalez ha presentato risultati altrettanto incoraggianti da uno studio di una procedura simile per il trattamento dell’artrite del ginocchio. Insieme, le articolazioni del ginocchio, della spalla e dell’anca rappresentano circa il 95% di tutti i casi di artrite.

La procedura potrebbe avere numerose applicazioni al di fuori del trattamento del dolore artritico, ha spiegato il dottor Gonzalez. I potenziali usi includono il trattamento del dolore correlato a malattie come il cancro e la sindrome del dolore correlata all’anemia falciforme, ad esempio.

“Stiamo solo grattando la superficie qui”, ha detto il dottor Gonzalez. “Vorremmo esplorare l’efficacia del trattamento su pazienti in altri contesti come traumi, amputazioni e soprattutto in pazienti oncologici con malattia metastatica”.