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Quando i bambini si siedono per pranzare a scuola, la frutta e verdura potrebbero non essere la loro prima scelta. Ma con più tempo a tavola, è assai probabile che consumino quei cibi sani. Se vogliamo migliorare la nutrizione e la salute dei bambini, garantire pause pranzo scolastiche più lunghe può aiutare a raggiungere questi obiettivi, secondo una ricerca dell’Università dell’Illinois.

“Dieci minuti di pausa pranzo seduti o meno sono abbastanza comuni. L’ora del pranzo programmata può essere più lunga, ma gli studenti devono aspettare in fila per prendere il cibo. E a volte le pause pranzo sono condivise con la ricreazione. Ciò significa la quantità di tempo che i bambini hanno effettivamente mangiare i loro pasti è molto meno del tempo programmato”, afferma Melissa Pflugh Prescott, assistente professore presso il Dipartimento di Scienze dell’alimentazione e nutrizione umana presso l’U of I.

Prescott e i coautori dello studio Xanna Burg, Jessica Metcalfe e Brenna Ellison hanno confrontato il consumo di frutta e verdura durante 10 e 20 minuti di pausa pranzo seduti, e i risultati sono stati chiari.

“Durante i periodi di pranzo più brevi, i bambini mangiavano significativamente meno delle parti di frutta e verdura del loro pasto, mentre non c’era alcuna differenza significativa nella quantità di bevande o antipasti che consumavano. Ha senso che tu possa mangiare la parte del pasto che ti sembra avanti al primo, e se c’è abbastanza tempo rimasto potresti andare verso le altre parti. Ma se non c’è abbastanza tempo quegli oggetti soffrono e tendono ad essere frutta e verdura “, spiega Prescott.

Ciò ha un impatto particolare sui bambini provenienti da famiglie a basso reddito che partecipano al National School Lunch Program e che potrebbero non avere le risorse per portare il proprio pranzo da casa per evitare tempi di attesa in coda, aggiunge.

Prescott e i suoi colleghi hanno condotto lo studio con bambini in età scolare e media iscritti a un campo estivo nel campus dell’Università dell’Illinois. I ricercatori hanno allestito l’area pranzo come una mensa scolastica dove gli studenti passavano attraverso la fila per il pranzo e selezionavano il loro cibo. Hanno preparato i pasti secondo le linee guida del National School Lunch Program.

“Abbiamo cercato di renderlo il più possibile paragonabile alla scuola di tutti i giorni. Abbiamo lavorato con il distretto scolastico locale e abbiamo utilizzato gli stessi distributori di cibo che usavano e abbiamo selezionato le voci del menu in base al menu della scuola pubblica locale”, spiega Prescott.

Ogni giorno è stato assegnato casualmente a un pranzo breve o lungo. Ogni breve giornata di pranzo è stata abbinata a una lunga giornata di pranzo con un menu identico. I ricercatori volevano escludere che i tipi di cibo serviti avrebbero creato differenze in ciò che i bambini mangiavano.

Gli assistenti di ricerca hanno scattato una foto di ogni vassoio mentre i bambini uscivano dalla fila per il pranzo. Hanno monitorato il tempo trascorso dai bambini seduti fino a quando non hanno finito di mangiare e hanno osservato il comportamento durante il pasto, inclusa la condivisione di cibo, l’interazione con i coetanei e l’uso del telefono.

Al termine della pausa pranzo, i bambini hanno posizionato il vassoio con gli eventuali avanzi su una griglia e hanno compilato un questionario di due domande sul gusto e l’aspetto del loro pasto. I ricercatori hanno misurato tutte le porzioni prima e dopo il pasto per ottenere una stima di quanto ha mangiato ogni bambino.

Mentre la frutta veniva consumata a un ritmo complessivamente più elevato rispetto alle verdure, il consumo di entrambi i tipi di alimenti era significativamente più alto per pranzi seduti più lunghi, afferma Prescott.

Nota che lo studio ha implicazioni per l’efficacia dell’Healthy Hunger-Free Kids Act, che il governo degli Stati Uniti ha implementato nel 2010 per migliorare gli standard nutrizionali per i pasti scolastici.

“Secondo me, una delle cose migliori dei nuovi standard nutrizionali è che richiedono che venga servita una varietà di verdure ogni settimana, per garantire che i bambini di tutti i livelli di reddito e risorse siano esposti a cibi sani diversi a cui potrebbero non avere accesso a casa. Ma se abbiamo periodi di pranzo troppo brevi per consentire ai bambini di abituarsi a quei cibi, allora stiamo quasi preparando le politiche a fallire”, afferma Prescott.

“Una delle conclusioni principali del nostro studio è che i bambini hanno bisogno di tempo protetto per mangiare frutta e verdura. I nostri risultati supportano politiche che richiedono almeno 20 minuti di pranzo a scuola seduti”, afferma.

Le politiche per la mensa scolastica possono essere decise a livello distrettuale, con un po’ di spazio per le singole scuole per stabilire i propri standard; ad esempio, le scuole possono istituire una pausa pranzo più lunga rispetto ai mandati distrettuali.

Prescott osserva che orari di pranzo più lunghi possono anche avere effetti benefici per i bambini oltre a un’alimentazione sana.

“La quantità di tempo che i bambini trascorrono seduti è anche un tempo davvero prezioso per loro per connettersi con i loro coetanei; potrebbero avere limitate opportunità di farlo durante la giornata scolastica. Abbiamo riscontrato un numero significativamente inferiore di interazioni sociali durante i 10 minuti di pausa pranzo. Questo indica che altri risultati positivi possono derivare anche da pause pranzo più lunghe”, conclude.