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Crescendo in popolarità, unagi kabayaki – anguilla d’acqua dolce grigliata in salsa di soia – la si trova nel menu di molti ristoranti giapponesi ed è rifornita da negozi asiatici e supermercati specializzati. Ma una nuova ricerca che traccia il DNA dei filetti di anguilla utilizzati per questo piatto ha scoperto che l’etichettatura fraudolenta degli alimenti è diffusa, con un terzo dei prodotti che violano i regolamenti dell’UE sulla fornitura di informazioni sugli alimenti. Con alcune specie di anguille ora in pericolo, i ricercatori affermano che un’etichettatura accurata su questi prodotti è fondamentale se il commercio globale di anguille deve essere sostenibile.

L’anguilla europea è una specie in grave pericolo di estinzione il cui commercio è rigorosamente regolamentato e l’importazione e l’esportazione sono vietate attraverso i confini esterni dell’UE. Sebbene i ricercatori abbiano trovato poche prove del commercio illegale di anguille europee nei prodotti esaminati, la prevalenza di etichettatura fraudolenta suggerisce che i requisiti di etichettatura dell’UE e dell’attuale Regno Unito siano insufficienti.

“Solo attraverso l’analisi del DNA siamo stati in grado di dimostrare che più del dieci percento dei filetti di unagi kabayaki sono stati preparati da specie diverse da quelle indicate sull’etichetta”, ha affermato Florian Stein, l’autore principale della Technische Universität Braunschweig in Germania. Ha aggiunto: “In tempi in cui il traffico di anguille è considerato uno dei più grandi crimini contro la fauna selvatica e la consapevolezza dei consumatori riguardo all’origine dei loro prodotti in generale è in aumento – il livello di evidente frode sull’etichettatura è allarmante”.

I ricercatori hanno studiato le origini e l’etichettatura di 108 prodotti unagi kabayaki in vendita nei Paesi Bassi, in Germania, Belgio, Francia e Regno Unito. Essendo preparati filetti ricoperti di salsa, era impossibile identificare la specie senza analisi molecolari. Prendendo il DNA e incrociando queste informazioni con un database globale, i ricercatori hanno potuto individuare le specie coinvolte e controllare l’accuratezza di ogni etichetta di prodotto.

I ricercatori hanno scoperto che nessuno dei prodotti acquistati in Europa è stato prodotto in Europa, tutti sono stati importati dalla Cina e da Taiwan. Ogni prodotto conteneva i filetti di un tipo di anguilla, ma in totale sono state rilevate quattro specie nel gruppo campione, di cui solo una si trova nelle acque cinesi. 73 campioni erano di anguilla americana, 33 di anguilla giapponese e sono stati identificati un singolo campione di anguilla europea e di anguilla corta indiana.

“La presenza di anguille provenienti da varie parti del mondo indica la natura globale del commercio dell’anguilla”, ha affermato Vincent Nijman, professore di antropologia alla Oxford Brookes University nel Regno Unito e uno degli autori dell’articolo.

“L’anguilla americana viene trasportata dalla costa orientale degli Stati Uniti al sud della Cina, dove viene trasformata in filetti di anguilla, questi vengono poi esportati nei Paesi Bassi da dove finiscono nei supermercati del Regno Unito. Allo stesso tempo, in un altro negozio, anche nel Regno Unito si possono acquistare filetti dall’aspetto simile che in realtà sono anguille indiane importate dalla Germania, anch’esse lavorate in Cina ma forse originarie delle Filippine”.

Il documento di ricerca afferma che è fondamentale che l’UE e il Regno Unito raggiungano requisiti di etichettatura semplici che includano il nome scientifico della specie e che ciò sia reso obbligatorio per i prodotti ittici preparati e conservati.

Andrew Kerr, presidente del Sustainable Eel Group di Bruxelles, che non è stato coinvolto nella ricerca, ha osservato: “L’anguilla è essenzialmente un pesce selvatico e limitato – il controllo è quindi un requisito essenziale per un commercio globale sostenibile. Un’etichettatura accurata e completamente tracciabile è nell’interesse a lungo termine di tutti».