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I giudizi di valore delle università sulla ricerca stanno diventando “accoppiati” alle piattaforme dei social media mentre competono per i finanziamenti dimostrando la loro influenza al di là del mondo accademico, suggerisce un’analisi.

I giudizi di valore delle università sulla ricerca stanno diventando “accoppiati” alle piattaforme dei social media mentre competono per i finanziamenti dimostrando la loro influenza al di là del mondo accademico, suggerisce un’analisi.

Lo studio, condotto da ricercatori dell’Università di Cambridge, si è concentrato su come le università utilizzano i social media negli studi di casi di “impatto”, che sono un requisito del Research Excellence Framework (REF). Il REF è una valutazione periodica della ricerca universitaria, gestita da organismi di finanziamento dell’istruzione superiore del Regno Unito; l’attuale revisione termina l’anno prossimo.

I ricercatori hanno esaminato 1.675 proposte dell’esercizio precedente nel 2014. Hanno scoperto che le università utilizzano costantemente le metriche della piattaforma, come i numeri dei follower, i Mi piace e le condivisioni, per affermare che la loro ricerca sta facendo impressione.

Gli autori descrivono questo come una comprensione “ingenua e problematica” di ciò che significano effettivamente sia i dati che l'”impatto”. Ma suggeriscono che in un ambiente di finanziamento competitivo in cui tale significato è in ogni caso poco chiaro, le università stanno raggiungendo le metriche dei social media come misure di successo di facile accesso che sperano possano attirare finanziamenti.

Tale processo collega i sistemi di valore opachi e guidati da algoritmi di piattaforme come Facebook e Twitter alle “infrastrutture valutative” delle università. Lo studio aggiunge che questo è solo un esempio di come le piattaforme digitali stanno cambiando l’istruzione superiore, spesso inosservate e con conseguenze incerte.

Lo studio è stato condotto dal dott. Mark Carrigan e dalla dott.ssa Katy Jordan, presso la Facoltà di Scienze della Formazione, Università di Cambridge; Il dottor Carrigan da allora è diventato docente presso il Manchester Institute of Education.

“Le piattaforme di social media sembrano acquisire un ruolo nel modo in cui i numeri gestiscono l’istruzione superiore, come una sorta di proxy per la capacità di impatto”, ha affermato Carrigan. “Stiamo iniziando a vedere accademici alla ricerca di più follower e più condivisioni non per supportare la loro ricerca, ma perché potrebbe essere un bene per le loro carriere”.

“Queste metriche, tuttavia, derivano dalle società di social media che manipolano i contenuti e il comportamento degli utenti per massimizzare il coinvolgimento con le loro piattaforme, una priorità che poi inizia a essere strettamente collegata ai giudizi valutativi delle università sulla ricerca”.

Sebbene lo studio non metta in alcun modo in discussione l’importanza di dimostrare l’impatto come parte del processo di valutazione REF, suggerisce che molte università hanno lottato dal 2014 per comprendere il requisito piuttosto aperto. L’impatto è definito come: “un effetto su, un cambiamento o un beneficio per l’economia, la società, la cultura, le politiche o i servizi pubblici, la salute, l’ambiente o la qualità della vita, al di là del mondo accademico”. Questo varrà il 25% del punteggio assegnato agli invii in REF 2021.

I ricercatori hanno scansionato 1.675 casi di studio REF da un database pubblico per ciascuno dei 42 termini relativi ai social media per identificare i modelli nel modo in cui sono stati utilizzati i social media. Hanno anche poi analizzato più in dettaglio 100 casi di studio selezionati casualmente.

Le università hanno costantemente menzionato i social media in circa il 25% dei loro contributi REF. Una manciata di termini è apparsa molto più di tutti gli altri: Google Scholar, YouTube, Facebook, Twitter, “podcast”, “blog” e (in generale) “social media”. Sono comparsi maggiormente nei casi di studio delle arti e delle discipline umanistiche (46,3%) e meno nelle scienze biologiche e mediche (13,1%).

Sebbene alcuni riferimenti fossero del tutto validi, un numero sorprendentemente elevato di casi di studio ha tentato di rivendicare l’impatto semplicemente registrando informazioni statistiche dalle piattaforme social. Questi includevano citazioni e classifiche di ricerca da fonti come Google Scholar e, più in generale, conteggio dei follower, commenti, visualizzazioni, download, Mi piace, menzioni e condivisioni.

I ricercatori descrivono il fatto che così tante università abbiano adottato questo approccio imperfetto come un sintomo di isomorfismo istituzionale : un fenomeno in cui le organizzazioni si imitano a vicenda quando hanno a che fare con obiettivi incerti, creando una falsa nozione di “buona pratica”.

“I dati statistici rappresentano solo l’attività dei social media; nella migliore delle ipotesi è preliminare per rivendicare un impatto reale”, ha detto Carrigan. “Allo stesso tempo, sta diventando parte di ciò che le università considerano comunque un impegno digitale efficace e potenzialmente viene assorbito nel business case per ciò che ci si aspetta che i ricercatori facciano”.

Poiché il coinvolgimento di successo sui social media non corrisponde alle esigenze delle persone interessate dalla ricerca stessa, ma ai requisiti delle aziende che gestiscono le piattaforme, gli autori suggeriscono che questo “accoppiamento lasco” può portare a vari problemi se non viene affrontato.

I ricercatori di discipline meno popolari, ad esempio, potrebbero avere difficoltà a soddisfare le richieste istituzionali di creare un seguito per il loro lavoro. Forse la cosa più preoccupante è che i social media spesso riproducono e intensificano varie disuguaglianze. Altre ricerche, ad esempio, hanno scoperto che i maschi bianchi hanno meno probabilità di essere molestati online rispetto ad altri gruppi demografici, e questi accademici potrebbero quindi trovare più facile essere ricompensati per alti livelli di coinvolgimento rispetto ad altri colleghi.

Lo studio rileva che questo è solo un esempio di come l’istruzione superiore abbia abbracciato le piattaforme digitali “a un ritmo vertiginoso”, senza necessariamente notare le implicazioni. In particolare, la pandemia di COVID-19 ha visto un rapido “pivot online” verso l’apprendimento a distanza. Piattaforme come Teams e Zoom sono ora ampiamente utilizzate per lezioni e seminari, mentre altre supportano la gestione dell’apprendimento ( Moodle ), il coinvolgimento degli studenti ( Eventus ) e il coinvolgimento degli alunni ( Ellucian ). Finora i loro effetti più ampi sulla cultura e le priorità delle università sembrano essere stati ampiamente trascurati.

I ricercatori sottolineano che i social media stessi possono essere utilizzati con profitto nella ricerca, ad esempio per costruire reti con gli “utenti finali” dei progetti di ricerca, ma sostengono che questo potenziale dovrebbe essere integrato in modo più sistematico nella formazione delle competenze professionali degli accademici.

“Le politiche sui social media dell’istruzione superiore devono tenersi al passo con il fatto che questo sta succedendo”, ha affermato Jordan. “Al momento, il principale incentivo offerto agli accademici per l’utilizzo dei social media è l’amplificazione: l’idea che la tua ricerca possa diventare virale. Dovremmo muoverci verso una cultura istituzionale che si concentri maggiormente su come queste piattaforme possono facilitare un vero impegno con la ricerca”.

Lo studio è pubblicato su Postdigital Science and Education .