Il sacerdote venezuelano Arturo Sosa Abascal, secondo da destra, riceve le congratulazioni dopo essere stato scelto come nuovo superiore generale dei Gesuiti nel 2016. Franco Origlia/Getty Images News via Getty Images

Per secoli i gesuiti hanno indossato molti cappelli: missionari, educatori e predicatori; scrittori e scienziati; sacerdoti con i poveri e confessori alle corti reali d’Europa.

Sono uno studioso del cattolicesimo e un sacerdote che appartiene alla Compagnia di Gesù (più comunemente conosciuta come i Gesuiti) – spesso considerata uno degli ordini religiosi più influenti della Chiesa cattolica .

Ma i gesuiti sono anche tra i gruppi più controversi della chiesa: a volte si sono scontrati con gruppi cattolici con opinioni o autorità ecclesiastiche diverse, e sono stati anche accusati di connivenza in politica. Ad esempio, temendo che l’ordine potesse interferire nella politica americana, il padre fondatore John Adams scrisse a Thomas Jefferson nel 1816 che l’ordine meritava “la perdizione eterna sulla Terra e all’inferno”.

Allora chi sono i gesuiti? E cosa li rende distintivi?

Soldato a santo

Nel 1521, il nobile basco Iñigo López – noto alla storia come Sant’Ignazio di Loyola – fu gravemente ferito in una battaglia contro i francesi a Pamplona, ​​in Spagna. L’intensa preghiera in mesi di doloroso recupero provocò una trasformazione personale che lo avrebbe portato a fondare la Compagnia di Gesù nel 1534.

Ignazio ha raccolto le sue intuizioni spirituali in un manuale di preghiera chiamato ” Esercizi spirituali “. Questo libro aveva lo scopo di aiutare le persone a “cercare e trovare la volontà di Dio” e guidarle attraverso un ritiro silenzioso di un mese.

Un dipinto mostra un uomo in posa in armatura.
Sant’Ignazio, il nobile basco che sarebbe diventato il fondatore dei Gesuiti. Foto di Christohel Fine Art/Universal Images Group via Getty Images

Mentre studiava all’Università di Parigi, Ignazio riunì un piccolo gruppo di uomini con la stessa mentalità che guidò attraverso gli “Esercizi spirituali”. Divennero i primi gesuiti, eleggendo presto Ignazio come loro capo, il primo superiore generale. Quando Ignazio morì nel 1556 c’erano circa 1.000 gesuiti sparsi in Europa, India e Brasile .

Una missione, molti modi

Gli ordini religiosi cattolici generalmente richiedono ai loro membri di prendere tre voti per tutta la vita : povertà, castità e obbedienza. Il “quarto voto” aggiuntivo dei gesuiti è un impegno a essere disponibili per essere inviati a lavorare ovunque i bisogni della Chiesa e del mondo siano più urgenti. Spesso, questo significa intraprendere ministeri in angoli remoti del globo o in campi di studio emergenti.

Nell’ordine c’è anche il desiderio di ” cercare Dio e trovare la volontà di Dio in ogni cosa “. Questa convinzione ha storicamente attirato i gesuiti in molte diverse aree di studio , comprese la matematica e le scienze , e li ha inviati in luoghi remoti. Gli esploratori gesuiti mapparono il Rio delle Amazzoni e scoprirono la sorgente del Nilo Azzurro . Sedici asteroidi e circa 34 crateri lunari prendono il nome da astronomi gesuiti.

In un momento in cui l’istruzione pubblica era scarsa, hanno risposto a tale esigenza e hanno costruito una rete di scuole in Europa, America Latina e Asia . Le loro scuole hanno sviluppato un curriculum innovativo che incorporava la retorica, i classici, le arti e la scienza .

L’istruzione continua a essere una delle principali enfasi dell’ordine, con quasi 200 università fondate dai gesuiti e centinaia di scuole superiori e progetti educativi in ​​tutto il mondo.

Parafulmini per polemiche

Il lavoro dei gesuiti a volte li ha immersi in controversie e critiche.

Tra i più noti c’era il dibattito sui “ riti cinesi ” nel XVII secolo. Convinti che il cristianesimo si sarebbe diffuso più rapidamente se si fosse adattato alle culture locali, i missionari gesuiti in Cina incorporarono elementi della venerazione degli antenati confuciani nei rituali cattolici. Questa mossa fu aspramente contrastata dai missionari francescani e domenicani e papa Clemente XI ne vietò la strategia nel 1704 .

La stretta associazione dei gesuiti con le corti reali e il papato rese l’ordine influente, ma anche vulnerabile all’opposizione. A partire dai territori dell’impero portoghese, i gesuiti furono gradualmente espulsi da tutti i territori borbonici – aree che oggi fanno parte della Spagna, dell’Italia e della Francia e dei loro antichi imperi – e dalle terre asburgiche dell’Europa centrale. Cedendo alle pressioni politiche, il Vaticano abolì formalmente i Gesuiti , che non ebbero un’esistenza ufficiale dal 1773 fino al 1814.

Adattarsi al cambiamento, abbracciare la giustizia

Nel 1965, padre Pedro Arrupe , un basco che aveva trascorso gran parte della sua vita in Giappone, fu eletto 28° superiore generale dei gesuiti. A quel tempo, la Chiesa cattolica stava attuando gli insegnamenti del Concilio Vaticano II , adattando molte pratiche per essere più pertinenti a un mondo in cambiamento che sperimentava la decolonizzazione, la politica della Guerra Fredda e lo spostamento della popolazione cattolica nell’emisfero australe.

Sotto la guida di Arrupe, i gesuiti dichiararono formalmente che un impegno per la giustizia era essenziale per il lavoro del loro ordine. Questo sviluppo portò molti gesuiti ad assumere posizioni progressiste sia nella religione che nella politica. I gesuiti in America Latina, ad esempio, adottarono aspetti della teologia della liberazione , che enfatizzavano la preoccupazione per i poveri e gli oppressi: provvedere alle persone non solo spiritualmente, ma materialmente. Oggi, nella mente di molti, i gesuiti continuano ad essere associati a punti di vista più progressisti e liberali .

Cala il tramonto mentre i manifestanti tengono manifesti con schizzi in bianco e nero di volti di uomini.
Gli stendardi raffiguranti sei sacerdoti gesuiti massacrati nel 1989 in El Salvador vengono esposti durante un memoriale del 2008 per celebrare l’anniversario della loro morte. AP Photo/Edgar Romero

Come quelli di altri ordini cattolici, i sacerdoti gesuiti di tutto il mondo sono stati accusati di abusi sessuali. Un recente rapporto della chiesa in Spagna, ad esempio, ha identificato 96 abusatori, la maggior parte dei quali era già morta.

Nel frattempo, stanno venendo alla luce ulteriori ricerche storiche sul coinvolgimento dei gesuiti nella schiavitù . Nel 2021, l’ordine ha promesso 100 milioni di dollari per i discendenti di persone ridotte in schiavitù dalla Georgetown University nel 19° secolo e per iniziative di giustizia razziale.

Papa Francesco e il futuro dei gesuiti

La prospettiva di un papa gesuita una volta era considerata improbabile, date le tensioni a volte tra gli altri leader della chiesa e l’ordine. Pertanto, l’ elezione del gesuita Jorge Bergoglio a Papa Francesco nel 2013 ha sorpreso molti, e il suo pontificato è proseguito in tal senso.

Papa Francesco è stato alternativamente salutato come un modernizzatore che accoglie i cattolici LGBT e criticato per l’ insufficiente reattività alla crisi degli abusi sessuali del clero .

Gli osservatori vaticani notano alcune caratteristiche accentuazioni ignaziane nelle priorità, nel linguaggio e nello stile di gestione di papa Francesco , inclusa una maggiore attenzione ai poveri. Ha sottolineato la necessità di considerare tutti i lati di un argomento quando si prendono decisioni ecclesiastiche e ha mostrato una volontà pragmatica di considerare nuovi approcci.

Due ragazzi in mezzo alla folla tengono in mano un ventaglio con una foto di Papa Francesco.
Due ragazzi aspettano l’arrivo di Papa Francesco a Cartagena, in Colombia, nel 2017. Francesco ha visitato in onore di San Pietro Claver, un gesuita del XVII secolo che assisteva gli schiavi africani che arrivavano nel porto. AP Foto/Ricardo Mazalan

Le future enfasi dei gesuiti continueranno ad evolversi man mano che l’ordine si adatta alle nuove circostanze. Ma sono gli “Esercizi Spirituali” che restano il cuore dell’identità e della missione dei 17.000 gesuiti di oggi .

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